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De la vapeur d’eau découverte dans l’atmosphère d’une lune de Jupiter

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De la vapeur d’eau découverte dans l’atmosphère d’une lune de Jupiter

De la vapeur d’eau découverte dans l’atmosphère d’une lune de Jupiter

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Europe, est une grosse lune glacée de Jupiter. Elle est considérée comme une des candidates les plus sérieuses, dans le système solaire, pour la recherche de forme de vie. Les scientifiques ont déjà prouvé qu’elle abrite, sous sa croûte gelée en surface, un océan liquide d’eau salée dont la composition est proche de celle des océans terrestres. Elle est également animée par une tectonique des plaques active, abrite des geysers qui jaillissent du pôle sud et probablement des volcans sous-marins. Autant de critères favorables à la vie. Une nouvelle, et étonnante particularité, vient d’être découverte : l’atmosphère d’Europe contient une quantité stable de vapeur d’eau.

Réexamen de données

En utilisant une technique qui a récemment abouti à la découverte de vapeur d’eau dans l’atmosphère d’une autre lune de Jupiter, Ganymède, Lorenz Roth de l’Institut Royal de Technologie de Stockholm a trouvé des preuves de la présence d’eau dans l’hémisphère antijovien d’Europe. Comme notre satellite, Europe est en rotation synchrone autour de Jupiter et lui présente toujours la même face, l’hémisphère subjovien. C’est donc de l’autre côté que de la vapeur d’eau a été identifiée en réanalysant des données d’archives de Hubble de 1999 à 2015. Réalisées par le spectographe STIS, ces observations dans le domaine des ultraviolets, ont permis d’établir l’abondance d’oxygène dans l’atmosphère et de sa partie constituant l’eau.

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