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Découverte d’un embryon de dinosaure datant d’au moins 66 millions d’années

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Découverte d’un embryon de dinosaure datant d’au moins 66 millions d’années

Découverte d’un embryon de dinosaure datant d’au moins 66 millions d’années

« Baby Yingliang » a été retrouvé le dos courbé, ses pieds de chaque côté de sa tête, avec celle-ci rentrée sur son ventre

L’excitation chez les scientifiques est à son comble. Un embryon de dinosaure magnifiquement conservé, datant d’il y a au moins 66 millions d’années, a été découvert à Ganzhou, en Chine. Ce fossile d’oviraptorosaure, nommé « Baby Yingliang » par les chercheurs, se préparait à sortir de son œuf, ont-ils expliqué lors de l’annonce de la découverte, mardi 21 décembre.

« C’est l’un des meilleurs embryons de dinosaures jamais retrouvés », a dit, à l’Agence France-Presse (AFP), Fion Waisum Ma, de l’université de Birmingham et coauteure de l’étude, publiée dans iScience.  « Un des plus beaux fossiles que j’aie jamais vu », confirme le professeur Steve Brusatte, de l’université d’Edimbourg et membre de l’équipe de recherche.

Le spécimen « ressemble exactement à un oisillon enroulé dans son œuf », précise-t-il. Baby Yingliang a été retrouvé le dos courbé, ses pieds de chaque côté de sa tête, avec celle-ci rentrée sur son ventre. Une position qui n’avait encore jamais été observée chez les dinosaures, mais qui est bien connue chez les oiseaux. Lorsque les oisillons se préparent à éclore, ils stabilisent leur tête sous une aile, tout en perçant leur coquille avec leur bec. Les embryons n’arrivant pas à se mettre dans cette position ont de plus grandes chances de mourir d’une éclosion ratée.

Préservé grâce à un glissement de boue

Cette découverte « apporte une preuve de plus que les nombreuses caractéristiques des oiseaux aujourd’hui découlent de leurs ancêtres dinosaures », explique M. Brusatte. Une alternative aurait pu ressembler à ce que font les crocodiles, qui adoptent eux une posture assise, avec leur tête seulement penchée sur leur ventre.

Les oviraptorosaures, dont le nom signifie « lézard voleur d’œufs », étaient des dinosaures à plumes vivant en Asie et en Amérique du Nord durant l’époque du Crétacé supérieur. Ils pouvaient avoir des formes de becs et des régimes alimentaires différents, et leur taille allait de celle de singes à celle d’énormes gigantoraptors, mesurant huit mètres de long.

Baby Yingliang mesure, lui, 27 centimètres de la tête à la queue et repose dans un œuf de 17 centimètres de long au Yingliang Stone Nature History Museum. Selon les scientifiques, il est vieux d’entre 72 et 66 millions d’années, et a probablement été si bien préservé grâce à un glissement de boue l’ayant enseveli et protégé des charognards. Il aurait grandi jusqu’à faire deux ou trois mètres de long s’il avait atteint l’âge adulte, et se serait nourri de plantes.

Cette illustration non datée, fournie par l’Université de Birmingham, simule un embryon de dinosaure oviraptorosaure proche de l’éclosion, basé sur le spécimen « Baby Yingliang » découvert en Chine.

Ce spécimen faisait partie d’un groupe de plusieurs fossiles d’œufs, laissés de côté et oubliés durant des années. Les chercheurs ont suspecté qu’ils puissent contenir des dinosaures et ont gratté une partie de la coquille pour découvrir Baby Yingliang. Les chercheurs espèrent pouvoir étudier l’embryon avec davantage de précision en utilisant des techniques d’imagerie, afin de faire apparaître tout son squelette.

Le Monde avec AFP

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