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Découvertes scientifiques : un travail d’équipe

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Découvertes scientifiques : un travail d’équipe

Découvertes scientifiques : un travail d’équipe

Cet article est issu du magazine Sciences et Avenir – Les Indispensables n°206, daté juillet/ septembre 2021.

Une découverte émerge le plus souvent dans un contexte scientifique favorable, au sein d’une communauté active. Einstein, Marie Curie, tout géniaux qu’ils furent, ont bénéficié du savoir et du savoir-faire de confrères et de prédécesseurs pour mener à bien leurs travaux. Quant à Penzias et Wilson, s’ils ont été les premiers à découvrir le rayonnement fossile du Big Bang, ce fut par hasard.

Marie Curie et la radioactivité : une affaire de couple

Que sont ces mystérieux rayons, émanant d’un composé d’uranium, découverts par le Français Henri Becquerel en 1896 ? La jeune Marie Sklodowska, à la recherche d’un sujet pour sa thèse de chimie, a bien l’intention de le découvrir. Elle et le physicien Pierre Curie, qu’elle a épousé en 1895, forment un couple de chercheurs complémentaires : Pierre est l’expert en instruments de mesure, Marie la chimiste. Dans un atelier vétuste de l’École municipale de physique et de chimie industrielles de Paris, ils mettent au point une méthode de mesure quantitative du rayonnement. Marie comprend que celui-ci est d’origine atomique. Elle est la première à employer le terme de « radioactivité ». Le couple constate qu’il existe dans un minerai, la pechblende, d’autres éléments, sans doute très peu abondants, mais émettant un rayonnement bien supérieur à celui de l’uranium. Pour les extraire, ils se procurent du minerai, qu’ils traitent à la main dans un hangar « C’était un travail exténuant que de transporter les récipients, de transvaser les liquides et de remuer pendant des heures, au moyen d’une tige de fer, la matière en ébullition dans une bassine en fonte« , écrit Marie dans le livre qu’elle consacre à Pierre Curie en 1924.

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