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INTERVIEW. “Omicron pourrait remplacer Delta”

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INTERVIEW. “Omicron pourrait remplacer Delta”

INTERVIEW. “Omicron pourrait remplacer Delta”

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Omicron sera-t-il le nouveau Delta ? Détecté il y a moins d’un mois en Afrique du Sud, le nouveau variant a déclenché les alarmes au niveau mondial à cause de son nombre exceptionnellement élevé de mutations. Pour mieux comprendre les raisons derrière cette panique générale, Sciences et Avenir a interrogé la virologue Jinal Bhiman, de l’Institut sud-africain des maladies infectieuses (NCID), qui révèle que ce variant semble pouvoir échapper aux anticorps contre les variants précédents, mais qu’il est encore trop tôt pour savoir si Omicron sera aussi virulent que Delta.

« Omicron n’est pas tout simplement un Delta évolué, il est très différent de Delta »

Sciences et Avenir : Le variant Omicron possède trois fois plus de mutations que Delta. Sait-on comment il a pu acquérir toutes ces modifications ?

Jinal Bhiman : On n’est pas encore sûr, car on n’a pas encore identifié le patient zéro chez qui ce variant a émergé. Mais vu la vitesse à la quelle il semble avoir évolué il est très peu probable qu’il ait évolué graduellement dans la population. Il est très différent de Delta, donc on sait qu’Omicron n’est pas tout simplement un Delta évolué. On croit que la seule façon pour le virus d’avoir acquis autant de mutations est d’avoir été dans un environnement clos pendant une longue période, probablement le corps de quelqu’un qui a subit une infection à longue durée.

Comment est-ce possible que le virus puisse muter autant dans une même personne ?

Normalement, après l’infection, on a le virus pendant deux semaines et ensuite on va mieux et on élimine l’intrus. Mais on a déjà détecté quelques cas de personnes qui peuvent rester infectées pendant très longtemps, jusqu’à onze mois ! Il s’agit de personnes qui ont un système immunitaire défaillant, soit à cause d’une maladie qui fait baisser la réponse immunitaire, comme l’infection au VIH (virus responsable du Sida), soit à cause de traitements immunosuppresseurs comme pour traiter le cancer. Chez ces personnes, le corps tente de lutter contre le virus mais la réponse immunitaire n’est pas suffisante pour l’éliminer. Le virus peut donc se défendre en évoluant. Disons que le corps frappe le virus à l’oeil gauche, celui-ci va se défendre en créant une protection pour cet oeil. Le corps décide donc de frapper l’oeil droit et le virus riposte en le couvrant aussi. Ainsi, le système immunitaire et le virus jouent au chat et à la souris pendant des mois, l’un avec des anticorps et l’autre avec des nouvelles mutations pour échapper à ces anticorps.

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