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La Chine s’est imposée en acteur majeur de la science mondiale

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La Chine s’est imposée en acteur majeur de la science mondiale

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Les symboles les plus éclatants de la puissance scientifique et technologique chinoise ne se trouvent pas sur Terre mais dans l’espace. Au cours des trois années passées, la Chine a multiplié les succès spatiaux : elle a été la première nation à poser un engin sur la face cachée de la Lune ; elle a rapporté des échantillons de sol lunaire, exploit que seuls les Etats-Unis et l’URSS avaient réalisé jusqu’alors ; le 15 mai, elle a posé sur Mars le premier rover non-américain, « grillant » en cela l’Europe dont l’astromobile martienne Rosalind-Franklin ne décollera qu’en 2022 ; elle a mis en orbite sa propre station spatiale, dont un premier équipage vient de redescendre après l’avoir occupée pendant trois mois. On pourrait ajouter à la liste l’achèvement d’un réseau chinois de positionnement par satellites (concurrent du GPS américain, du Galileo européen et du Glonass russe) ou la mise en orbite du premier satellite de communication dite quantique.

La vitrine spatiale est belle… et il ne s’agit pas que d’une vitrine. La boutique de la science chinoise se révèle bien garnie, à en croire les différents chiffres que fournit Pierre Lemonde, directeur de recherches CNRS à l’Institut Néel et qui a aussi été conseiller pour la science et la technologie à l’ambassade de France à Pékin : « L’augmentation de la dépense en recherche et développement (R&D) en Chine depuis 2000 représente 80 % de celle de l’ensemble des pays de l’OCDE. En 2019, la fraction du PIB chinois consacrée à la R&D était de 2,235 %, soit un peu plus que la France qui en était à 2,196 %. Ce taux correspond à 515 milliards de dollars – à titre de comparaison, les Etats-Unis ont dépensé 612 milliards de dollars cette année-là. En 2000, la part de la R&D dans le PIB chinois s’élevait seulement à 0,893 %. »

Publié le 20 septembre, le cru 2021 du Global Innovation Index, indicateur élaboré par l’Organisation mondiale de la propriété intellectuelle, place la Chine au 12e rang mondial en termes d’innovation, juste derrière la France mais devant le Japon, les trois premières nations demeurant la Suisse, la Suède et les Etats-Unis. Autre indice révélateur de la place qu’occupe désormais l’Empire du milieu dans le paysage, le nombre de publications scientifiques : « En 2020, la Chine est en tête, avec 567 000 publications contre 527 000 pour les Etats-Unis, précise Pierre Lemonde. Si on regarde les articles les plus cités, on est à 6 800 en Chine contre 5 600 aux Etats-Unis. En 2000, les Chinois avaient produit 30 000 articles scientifiques et les Etats-Unis 255 000. En vingt ans, le nombre total de publications dans le monde a été multiplié par 3, le nombre chinois par presque 20 et le nombre américain par 2. »

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