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Le virus de l’hépatite B accompagne l’être humain depuis plus de 10.000 ans

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Le virus de l’hépatite B accompagne l’être humain depuis plus de 10.000 ans

Le virus de l’hépatite B accompagne l’être humain depuis plus de 10.000 ans

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Bien avant le coronavirus, le VIH ou le virus de la grippe, un autre virus a décidé de nous gâcher la vie… le virus de l’hépatite B (VHB), qui aurait peut-être émergé en même temps que l’être humain lui-même ! Ce pathogène entraîne une inflammation du foie pouvant causer une cirrhose, voire un cancer du foie, provoquant près d’un million de décès par an, dont un millier en France. Et selon la plus grande étude phylogéographique jamais faite sur ce virus, publiée le 7 octobre 2021 dans Science, il sévit sur notre espèce depuis au moins 12.000 ans, étant l’infection virale chez l’humain la plus ancienne mise en évidence à ce jour.

Une infection potentiellement aussi ancienne quHomo sapiens

Les chercheurs de l’institut Max-Planck (Allemagne) ont étudié 137 génomes de l’hépatite B retrouvés dans autant de restes humains vieux de 400 à 10.000 ans. Ainsi, ils ont mis en évidence que toutes les souches de ce virus connues à ce jour proviennent d’une souche mère apparue il y a au moins 12.000 ans, à la fin du Pléistocène, quelque part en Eurasie. Puis elle aurait donné naissance à deux souches qui ont ensuite colonisé l’Amérique et le reste de l’Europe et l’Asie, avant d’atterrir en Afrique et en Océanie. “On ne peut pas dire avec certitude à quel moment l’être humain a été infecté pour la première fois par ce virus. On estime que la souche ancestrale existait déjà il y a 12.000 à 20.000, mais il est possible quelle infectait déjà l’être humain bien avant ces dates, potentiellement depuis le début de notre espèce !, avance Arthur Kocher, auteur de l’étude. On a déjà retrouvé d’autres virus de la même famille (des hépadnavirus) chez d’autres vertébrés, mais on n’a pas encore trouvé celui qui serait l’ancêtre du VHB.”

Une évolution qui reflète les changements des peuplements humains

Ainsi, le virus de l’hépatite B était déjà présent en Europe bien avant l’émergence de l’agriculture, montrant qu’il pouvait survivre dans les communautés de chasseurs-cueilleurs qui ont précédé cette avancée technologique majeure qui a permis des grands peuplements sédentaires. Car, contrairement aux virus de la grippe ou le coronavirus, hautement contagieux, mais qui entrainent des infections courtes, le VHB peut infecter chroniquement ses victimes, donc n’a pas besoin d’une haute densité de population pour subsister au sein d’une communauté.

Cependant, l’arrivée de l’agriculture a bien eu un impact sur l’évolution de ce virus, non pas directement, mais à cause du remplacement des populations survenu lorsque les agriculteurs d’Anatolie ont colonisé l’Europe. « Il est désormais bien accepté que l’émergence et la propagation de l’agriculture en Europe ont été entraînées par la migration des peuplements provenant de cette région d’Asie Mineure (la partie asiatique de la Turquie actuelle, ndlr). Il est donc logique que ces populations, différentes génétiquement de chasseurs-cueilleurs européens de l’époque, ont aussi propagé avec eux les pathogènes qu’ils portaient, qui ont ainsi remplacé les souches de VHB déjà présentes en Europe”, explique Arthur Kocher.

Un changement similaire a été observé plus tardivement, il y a environ 3.000 ans, lors de la chute de plusieurs sociétés méditerranéennes de l’âge de bronze. « À ce moment, la diversité génétique du virus de l’hépatite B diminue considérablement à l’ouest de l’Eurasie. Nous pensons que cela reflète les modifications épidémiologiques observées environ 1.200 ans avant notre ère, quand la plupart des grandes sociétés de l’âge de bronze dans l’Est méditerranéen se sont effondrées », révèle Denise Kühnert, directrice de l’étude. Montrant à quel point l’évolution de ce pathogène est étroitement liée à l’histoire de l’espèce humaine.

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