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Les premiers tacos avec des piments de l’espace au menu de la Station spatiale internationale

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Les premiers tacos avec des piments de l’espace au menu de la Station spatiale internationale

Les premiers tacos avec des piments de l’espace au menu de la Station spatiale internationale

Thomas Pesquet posant avec l’un des poivrons cultivés dans la Station spatiale internationale, le 29 octobre 2021.

Ce n’était pas mardi, et pourtant, les astronautes de la Station spatiale internationale (ISS) ont eu droit à une soirée tacos, vendredi 29 octobre. Et pas n’importe quels tacos : des tacos de l’espace. Car, pour la première fois de l’histoire, en plus du bœuf, des tomates réhydratées et des artichauts, ils ont pu y intégrer des piments qu’ils ont fait pousser à bord de l’ISS, comme l’a tweeté l’astronaute américaine Megan McArthur.

Quelques heures plus tôt, la Station spatiale internationale avait effectivement annoncé sur son compte Twitter que les astronautes avaient cueilli leur première récolte de piments verts. Ces piments sont le résultat d’une expérience – « Plant Habitat-04 » – organisée par la NASA dans la station pendant près de quatre mois. Après avoir été arrosés pour lancer l’expérience le 12 juillet, les piments ont ensuite pu grandir dans un petit système de culture de la taille d’un four à micro-ondes.

Les piments choisis pour l’expérience sont des piments NuMex Española Improved, une variété hybride que l’on trouve généralement dans la région de la vallée de Hatch, dans le sud du Nouveau-Mexique, aux Etats-Unis. Après deux années à étudier les diverses possibilités, les chercheurs ont déterminé que « ces poivrons formaient la meilleure combinaison en matière de performance et de saveur sur les près de deux douzaines testés », assurait Matt Romeyn, le responsable de cette opération, dans une vidéo mise en ligne par la NASA en juillet.

« Une des expériences les plus complexes »

Comme le rappelle le site de la radio publique américaine NPR, ce n’est pas la première fois que des astronautes parviennent à faire pousser des aliments dans l’espace : ils avaient ainsi réussi à récolter des laitues et des radis par le passé. Selon Matt Romeyn, les chercheurs se limitent, pour le moment, « à des cultures qui n’ont pas besoin de trop d’espace ou de traitement intensif ».

Pour autant, souligne-t-il, cette expérience était « l’une des plus complexes jamais menées sur des plantes à bord de la station en raison de la longue période de germination des piments [qui va de dix à quatorze jours] et de la durée de leur croissance [de quatre-vingt-dix à cent vingt jours] ». Si une partie des piments a bien été consommée par les astronautes (notamment pour avoir des retours sur leur goût), une autre sera analysée à son retour sur Terre. Une deuxième récolte est prévue pour le mois de décembre.

Si cette histoire de tacos de l’espace peut sembler anodine au premier abord, la NASA souligne qu’elle constitue une étape supplémentaire dans la planification de missions de longue durée, comme un voyage vers la Lune ou vers Mars. « C’est important parce que la nourriture que les astronautes consomment doit être aussi bonne que le reste de leur équipement. Pour réussir à envoyer des gens vers Mars et à les ramener sur Terre, il faudra non seulement les aliments les plus nutritifs possibles, mais aussi ceux qui ont le meilleur goût », expliquait ainsi LaShelle Spencer, scientifique à la tête du projet, en juin dernier.

Dans une publication détaillant les objectifs de la mission, la NASA rappelait ainsi que les plats préparés à l’avance finissent par perdre certains de leurs nutriments-clés avec le temps, notamment la vitamine C, que l’on trouve en grande quantité dans… les piments testés. « Faire pousser des végétaux pleins de couleurs dans l’espace peut avoir des bénéfices à la fois physiques et psychologiques sur le long terme », assurait, par ailleurs, Matt Romeyn, avant le début de l’expérience. « Nous découvrons que faire pousser des plantes et des végétaux avec des couleurs et des odeurs aide au bien-être des astronautes. »

Le Monde

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