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Les premiers taïkonautes de la station spatiale chinoise sont revenus sur Terre

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Les premiers taïkonautes de la station spatiale chinoise sont revenus sur Terre

Les premiers taïkonautes de la station spatiale chinoise sont revenus sur Terre

Les trois astronautes Nie Haisheng, Liu Boming et Tang Hongbo lors de leur cérémonie de départ en Chine, le 17 juin 2021.

La Chine engrange un succès dans le cadre de son ambitieux programme spatial. Ses trois taïkonautes sont revenus sur Terre, vendredi 17 septembre, après un séjour de trois mois dans la station spatiale chinoise, en cours de construction, dont ils étaient les tout premiers occupants. Leur capsule de retour « s’est posée avec succès » dans le désert de Gobi (dans le nord-ouest de la Chine) vers 7 h 35 (heure française), selon la télévision publique CCTV.

Les trois hommes avaient décollé à la mi-juin au départ du centre de lancement de Jiuquan, non loin du lieu où ils ont atterri. Leur mission, Shenzhou-12, était la plus longue jamais effectuée dans l’Espace par des Chinois. C’est une nouvelle étape couronnée de succès pour l’ambitieux programme spatial de la Chine, qui a déjà posé des sondes sur la Lune, sur Mars et envisage d’envoyer un équipage sur l’astre lunaire d’ici une dizaine d’années.

« La mission Shenzhou-12 a atteint son objectif, qui était d’activer la nouvelle station et de la rendre opérationnelle », a déclaré Jonathan McDowell, astronome au Centre Harvard-Smithsonian pour l’astrophysique, aux Etats-Unis. « Cela ouvre la voie à de futures missions régulières dans la station. C’était très important et véritablement primordial de réussir ces débuts », a également noté Chen Lan, analyste du site GoTaikonauts, spécialisé dans le programme spatial chinois.

Les astronautes « en forme »

CCTV a diffusé en direct le retour des trois hommes et d’impressionnantes images d’une caméra embarquée à bord de la capsule ont montré les étendues désertiques survolées par l’engin spatial. Après l’atterrissage, les astronautes étaient « en forme », a précisé la télévision publique. Huang Weifen, une haute responsable du programme spatial habité, a toutefois fait savoir que les trois hommes observeraient une quarantaine. Une précaution prise « non pas en raison du Covid-19 » mais parce que « leur immunité a été affaiblie » par leur long séjour dans l’Espace, a-t-elle souligné.

A bord de Tianhe (« Harmonie céleste »), le seul des trois modules de la station spatiale à être déjà dans l’Espace, les astronautes Nie Haisheng, Liu Boming et Tang Hongbo avaient de nombreuses tâches à effectuer. Ils ont notamment réalisé des sorties dans l’Espace, des opérations de maintenance et installé du matériel afin de rendre la station opérationnelle.

Un écran géant diffuse l’arrivée des trois taïkonautes, retransmise par la chaîne publique CCTV, à Pékin, le 16 septembre 2021.

Nommée en anglais CSS (pour « Chinese Space Station ») et en chinois Tiangong (« Palais céleste »), la station, une fois totalement assemblée, aura une taille comparable à celle de l’ancienne station soviétique Mir (1986-2001). Sa durée de vie est annoncée d’au moins dix ans. L’ambition chinoise de bâtir une station a été nourrie par le refus américain d’accepter des Chinois dans le programme de la Station spatiale internationale (ISS), une collaboration entre les Etats-Unis, la Russie, le Canada, l’Europe et le Japon.

Prochain lancement chinois imminent

Shenzhou-12 était la première mission habitée chinoise depuis près de cinq ans et une question de prestige pour le Parti communiste chinois (PCC), qui célèbre cette année son centenaire. Si « la Chine est devant l’Europe en termes de vols habités », il y a « encore des écarts » avec les Etats-Unis, et ceux-ci « mettront plus d’une décennie, voire davantage, à être comblés », a encore estimé Chen Lan.

Il a notamment souligné l’avantage des Etats-Unis en matière de technologies ou encore de réduction des coûts, avec l’utilisation désormais de lanceurs réutilisables pour atteindre l’ISS. « Mais la principale avance américaine réside dans l’expérience », a aussi noté Jonathan McDowell. « Les astronautes chinois ont par exemple effectué [lors de cette mission] deux sorties dans l’Espace. C’est loin des centaines réalisées avec l’ISS. Cette quantité fait la différence. »

La mission Shenzhou-12 constituait le troisième lancement sur les onze nécessaires à la construction de la station. Le prochain lancement, celui du vaisseau Tianzhou-3, qui transportera uniquement du matériel, aura lieu dans les prochains jours, selon les autorités spatiales. Des sites Internet spécialisés tablent sur le 20 septembre.

Le Monde avec AFP

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