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Téléscope spatial, « homme dragon », cécité atténuée… : les principales avancées scientifiques de 2021

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Téléscope spatial, « homme dragon », cécité atténuée… : les principales avancées scientifiques de 2021

Téléscope spatial, « homme dragon », cécité atténuée… : les principales avancées scientifiques de 2021

Dans les mémoires brouillées par un sentiment usant de présent perpétuel, le Covid-19 constituera à nouveau, après 2020, l’événement majeur de l’année 2021. Pour cette rétrospective en images, nous nous étions promis de tenter d’échapper à cette actualité vampirique, mais il a bien fallu nous rendre à l’évidence : après Delta, l’irruption d’Omicron s’imposait avec son spicule aux multiples mutations. Notre sélection, non exhaustive, illustre les découvertes et percées qui ont pu être occultées par le coronavirus – même si l’une des plus prometteuses, avec le lancement le 25 décembre du télescope spatial James-Webb, est parvenue à percer le mur de l’actualité pandémique. Nous évoquerons donc l’exploration martienne, les progrès de l’intelligence artificielle, les perspectives dans la fusion nucléaire, les surprises archéologiques ou diverses avancées médicales, hors Covid – car il y a bien sûr une vie au-delà du SARS-CoV-2.

Au 22 décembre 2021, selon l’Organisation mondiale de la santé, le variant Omicron était présent dans 110 pays. Sa progression fulgurante tient notamment aux particularités des spicules (Spikes) qui l’entourent et lui permettent d’infecter les cellules cibles. Dans cette vue en 3D réalisée par l’Institut Pasteur, on peut visualiser, en rouge, les multiples mutations (32 par rapport au SARS-CoV-2 initial) qui caractérisent la Spike d’Omicron. Présentes sur toute la protéine, ces mutations s’accumulent au niveau de la zone de liaison au récepteur (Receptor Binding Domain ou RBD, coloré en jaune) qui sert de porte d’entrée au virus dans son hôte, et dans une région appeléeN-terminal Domain (NTD).
  • Astronomie et espace

Deux rovers supplémentaires sur Mars

Deux nouveaux robots mobiles ont rejoint le rover Curiosity sur Mars en cette année 2021. Tout d’abord l’américain Perseverance, qui s’est posé le 18 février. Ensuite le chinois Zhurong, qui a atterri le 14 mai, une première pour la Chine. Si les enjeux du léger Zhurong (240 kg) s’avèrent davantage techniques que scientifiques, ce n’est pas le cas de son homologue américain. Astromobile de plus d’une tonne, Perseverance est un laboratoire ambulant qui a notamment pour objectif de sélectionner et mettre dans des tubes des échantillons martiens, lesquels devraient être récupérés et rapportés sur Terre d’ici une dizaine d’années, dans l’espoir d’y détecter des traces de vie passée. Perseverance emportait aussi avec lui un petit hélicoptère de démonstration, Ingenuity, qui est devenu le premier engin conçu par l’homme à voler sur une autre planète que la Terre.

Le rover Persévérance a capturé cette image de la tourelle chargée d’instruments scientifiques au bout de son bras robotique, près de la roche surnommée « Rochette », le 27 août 2021.

SpaceX réussit à faire atterrir son lanceur Starship

Le 5 mai, alors que les Etats-Unis célébraient le 60e anniversaire du premier Américain dans l’espace (Alan Shepard), SpaceX a enfin réussi à faire atterrir sans encombres son lanceur Starship sur sa base texane de Boca Chica, au terme d’un vol de six minutes au cours duquel la fusée est montée à environ 10 kilomètres d’altitude. Les quatre premiers vols du Starship – qui est en réalité le deuxième étage d’une fusée surpuissante – s’étaient tous soldés par une explosion de la machine autour du moment de l’atterrissage, soit avant, soit pendant, soit juste après. Ce succès est intervenu à point nommé pour la société d’Elon Musk car la NASA a sélectionné un engin dérivé du Starship comme futur atterrisseur lunaire. Le premier étage du lanceur, nommé « Super Heavy Booster », n’a quant à lui pas encore été testé en vol.

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