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Trois momies égyptiennes retrouvent leur visage grâce à l’ADN

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Trois momies égyptiennes retrouvent leur visage grâce à l’ADN

Trois momies égyptiennes retrouvent leur visage grâce à l’ADN

Sommes-nous désormais capables de redonner vie aux visages des momies égyptiennes et autres défunts de notre histoire lointaine avec suffisamment de fiabilité ? Oui, prétend l’entreprise de génétique médico-légale la plus célèbre au monde, Parabon NanoLabs, qui a dévoilé le 14 septembre 2021 au 32e Symposium international sur l’identification humaine à Orlando, en Floride, la reconstitution numérique des visages de trois hommes ayant vécu dans l’Égypte ancienne.

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Les trois visages reconstitués numériquement par phénotypage. Crédits : Parabon Nanolabs

La société américaine, spécialisée dans les technologies de l’ADN, explique avoir pu effectuer ces reconstitutions à partir de données génétiques extraites des restes momifiés des trois hommes, tous âgés d’environ 25 ans au moment de leur mort. Exhumées à Abusir el-Meleq, une ville aujourd’hui disparue située dans la plaine inondable du sud du Caire, leurs momies semblent avoir été préparées et enterrées entre 1380 av. J.-C. et 425 ap. J.-C.

Phénotypage complet

En 2017, des chercheurs de l’Institut Max Planck pour la science de l’histoire humaine de Tübingen, en Allemagne, étaient d’abord parvenus à extraire de ces dépouilles des tissus suffisamment bien conservés pour permettre des séquençages génétiques, les tous premiers obtenus sur des momies. Grâce à ces données inédites, les chercheurs de Parabon NanoLabs ont ainsi pu effectuer un phénotypage ADN médico-légal, soit un processus qui consiste en l’exploitation d’un génome pour prédire la forme des traits du visage ou d’autres aspects de l’apparence physique d’un individu. Selon l’entreprise, c’est cette fois la première fois qu’un phénotypage complet est réalisé à partir d’ADN humain aussi ancien.

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Les cartes thermiques des différents visages ont permis aux scientifiques d’affiner les détails et de mettre en évidence les différences dans les caractéristiques des momies. Crédits : Parabon NanoLabs

Baptisée « Snapshot », leur méthode de phénotypage aurait d’abord permis de déterminer l’ascendance, la couleur de peau, la texture de cheveux ou encore les traits du visage respectifs des trois hommes. Dans un second temps, les chercheurs expliquent avoir créé des maillages 3D à partir de scans thermiques de la tête des momies. Les maillages ont ensuite été utilisées pour recréer leurs caractéristiques faciales sur la base de leur structure osseuse. Enfin, l’équipe a combiné les données de leur phénotypage Snapshot avec leurs maillages pour créer des portraits numériques de ces individus qui vivaient il y a plus de 2000 ans.

Parabon NanoLabs, allié de la police scientifique

Ces techniques de reconstitution ADN ne sont pas inédites : elles ont déjà été utilisées dans le cadre d’enquêtes de police classées pour permettre l’identification de victimes à partir de leurs restes. En 2019, Parabon Nanolabs avait déclenché la polémique aux Etats-Unis après avoir aidé la police à retrouver un suspect dans une affaire d’agression. Ce dernier avait été identifié par la société dans une base de données de tests ADN, celle de GEDMatch, un site web gratuit donnant aux utilisateurs la possibilité d’accéder librement à tous les résultats dans l’espoir de retrouver des parents disparus depuis longtemps. Les généalogistes comme les défenseurs de la vie privée s’étaient alors érigé contre cette pratique.

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