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Un fossile de scorpion de mer géant découvert en Chine

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Un fossile de scorpion de mer géant découvert en Chine

Un fossile de scorpion de mer géant découvert en Chine

Apparus durant l’Ordovicien, il y a plus de 480 millions d’années, les euryptérides constituent un groupe d’arthropodes du Paléozoïque qui ont connu un grand succès écologique avant de disparaître complètement à la fin du Permien, il y a 252 millions d’années. Terropterus xiushanensis est un nouveau membre de ce groupe et plus exactement un mixoptère, caractérisé par des appendices antérieurs très spécialisés. Son fossile a été découvert en Chine, ce qui en fait le premier représentant originaire du Gondwana, le supercontinent du sud qui s’est formé après l’ouverture de la Pangée qui réunissait autrefois toutes les terres émergées.

Des épines pour piéger les proies

L’animal a été découvert au sud de la Chine dans des couches géologiques datant de 435 millions d’années environ. Il a l’allure d’un gros scorpion, mesurant près d’un mètre de longueur et il est caractérisé par une paire de pédipalpes munies de grosses épines qui lui servaient sans doute à capturer des proies. A l’époque, la zone où il évoluait était une mer peu profonde où il devait sans doute être le prédateur le plus effrayant des lieux. Sa description, par une équipe de l’Institut de paléontologie et de Géologie de Nankin, en Chine, fait l’objet d’une publication dans la revue Science bulletin.  

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Reconstruction de Terropterus xiushanensis. Crédit : NIGPAS.

L’ère des gigantostracés

Les euryptérides forment un groupe qui se caractérise par des tailles plus qu’imposantes, certains de ses membres dépassant allègrement la taille d’un humain et les plus petits faisant au moins celle d’une main. D’ailleurs, pour parler d’eux, on emploie parfois le terme de « gigantostracés » pour signifier leurs imposantes mensurations. Les paléontologues suspectent que les euryptérides ont atteint de telles dimensions à cause de plusieurs facteurs : hausse subite du niveau d’oxygène dans l’atmosphère et les mers, nourriture abondante et surtout une absence totale de prédateurs. Et les entomologistes estiment que les euryptérides sont les ancêtres des scorpions actuels et peut-être même de tous les arachnides.

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