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VIDEO. Ce drone s’accroche aux arbres comme un oiseau

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VIDEO. Ce drone s’accroche aux arbres comme un oiseau

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C’est un petit drone à quatre hélices tout ce qu’il y a de plus commun. Sauf peut-être ses deux pattes flexibles terminées en serres de rapace. L’engin a en effet été adapté par deux chercheurs en robotique et génie mécanique de l’Université Stanford (Etats-Unis) et de l’Université de Groningue (Pays-Bas). Il figure en couverture de la revue Science Robotics de décembre 2021.

Une technologie inspirée par deux espèces

Le drone est ainsi capable de littéralement aller se percher sur un arbre plutôt que de se stabiliser en vol stationnaire et de consommer l’énergie de sa batterie. Une fonction particulièrement utile pour des missions de reconnaissance, sur des zones de sinistres par exemple, ou pour observer un milieu naturel, de la faune, etc.

Les chercheurs se sont directement inspirés de deux oiseaux dont la configuration des serres est différente : le toui, un petit perroquet d’Amérique du Sud, et le faucon pèlerin. Le premier a deux doigts placés à l’avant et deux à l’arrière, le second trois à l’avant et un à l’arrière mais les tests ont montré que les deux approches sont aussi efficaces l’une que l’autre.

Ce mécanisme a été fabriqué en plastique par impression 3D. Des moteurs, des ressorts et de la fibre synthétique Spectra servant à générer les mouvements en imitant l’action des muscles et des tendons. Le tout est fixé sous le drone. Ce même mécanisme sert aussi bien au décollage du drone que lorsqu’il est perché.

L’impact de l’atterrissage est absorbé

La serre se referme en 20 millisecondes. Une rapidité qui permet, comme dans la nature, d’absorber l’impact de l’atterrissage sur la branche. Un revêtement rugueux sur l’intérieur des serres garantit également l’adhérence sur de la mousse, par exemple, recouvrant une branche d’arbre. Après quoi, un accéléromètre placé dans la patte droite envoie les données à un algorithme qui va calculer la position du drone pour qu’il tienne en équilibre.

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