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Virgin Galactic dévoile l’embarquement de l’équipage de son premier vol spatial commercial.

Virgin Galactic a révélé les membres de l’équipage qui seront à bord de la mission “Galactic 01” du 29 juin, le premier vol spatial habité entièrement commercial de l’entreprise. Annoncé lundi, Colin Bennett, l’instructeur en chef des astronautes de Virgin Galactic, sera accompagné de Walter Villadei et Angelo Landolfi, deux membres supérieurs de l’armée de l’air italienne, ainsi que de Pantaleone Carlucci, pilote et ingénieur technique du Conseil national de la recherche italien.

Si la mission est réussie, Virgin Galactic pourrait bientôt commencer à concurrencer d’autres entreprises proposant des vols commerciaux de passagers dans l’espace, telles que SpaceX et Blue Origin, appartenant à Jeff Bezos.

L’équipage effectuera plusieurs expériences scientifiques suborbitales lors du vol de 90 minutes, telles que des tests d’équipement pour mesurer les rayonnements cosmiques et l’étude de différents matériaux dans des conditions de micropesanteur. La cabine du véhicule SpaceShipTwo VSS Unity, le vaisseau spatial propulsé par fusée qui abrite les passagers de Virgin Galactic, sera transformée en laboratoire scientifique suborbital approprié pour mener les expériences. Michael Masucci, ancien colonel de l’armée de l’air américaine, pilotera le VSS Unity, tandis que les pilotes militaires américains expérimentés Kelly Latimer et Jameel Janjua piloteront le VMS Eve, le vaisseau-mère qui transporte Unity dans l’espace.

“Galactic 01 est notre premier vol spatial commercial et nous sommes honorés d’avoir été sélectionnés par l’armée de l’air italienne et le Conseil national de la recherche pour soutenir leur première mission de recherche spatiale”, a déclaré Michael Colglazier, PDG de Virgin Galactic, dans un communiqué. “Les missions de recherche de Virgin Galactic inaugureront une nouvelle ère d’accès répétable et fiable à l’espace pour les gouvernements et les institutions de recherche pendant de nombreuses années à venir.”

Virgin Galactic a signé le contrat pour cette mission avec l’armée de l’air italienne en 2019, estimant que le vol aurait lieu entre la fin de 2020 et le début de 2021. Plusieurs facteurs, tels que des problèmes d’approvisionnement et des contraintes de main-d’œuvre, ont entraîné des retards. En outre, la Federal Aviation Authority des États-Unis a interdit tous les vols de Virgin Galactic fin 2021 jusqu’à ce qu’elle achève une enquête sur les problèmes techniques survenus lors de la mission Unity 22 emmenant le fondateur de Virgin Galactic, Richard Branson.

Un vol d’essai réussi effectué en mai de cette année a été la première mission habitée de Virgin Galactic en près de deux ans. Un deuxième vol spatial commercial appelé “Galactic 02” devrait avoir lieu au début du mois d’août (bien que les dates précises n’aient pas été fournies), suivi de vols spatiaux mensuels selon les prévisions de l’entreprise.

Cependant, les récents projets spatiaux de Virgin n’ont pas été couronnés de succès – Virgin Orbit, le service de lancement de petits satellites commerciaux qui a été détaché de Virgin Galactic en 2017, a interrompu ses activités plus tôt cette année après avoir été incapable de sécuriser un financement supplémentaire seulement deux mois après son échec de mission en Cornouailles, au Royaume-Uni.

Source: [Virgin Galactic](https://www.virgin.com/about-virgin/latest/virgin-galactic-announces-galactic-01-crew-onboard-the-first-commercial)

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